El microscopio de papel de 1 dólar que podría cambiar al mundo

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• Publicado hace 4 semanas
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Para diagnosticar a personas en países en vías de desarrollo, los profesionales de la salud usualmente llevan consigo microscopios grandes, frágiles y caros. “Enviamos instrumentos de investigación esperando que sobrevivan,” nos dice Manu Prakash, un biofísico. Mientras recorría Tailandia, el científico ideó una alternativa liviana y de bajo costo: Un microscopio de papel de bolsillo, hecho de una sola hoja de papel doblado, un par de lentes y una LED. Un diagnóstico oportuno podría salvar miles de vidas, y su costo aproximado: un dólar.

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El Foldscope de Prakash podría tener un gran impacto para realizar diagnósticos en regiones remotas o de bajos recursos. El microscopio no sólo es barato de producir, sino que también es relativamente sofisticado, alcanzado una magnificación por 2.000 veces, equivalente al poder de un instrumento de escritorio de USD$1.000. Prakash, profesor auxiliar en Stanford, actualmente trabaja para refinar las ópticas que mejorarían la resolución de 700 nanómetros, lo que sería lo suficientemente claro para diagnosticar la tripanosomiasis humana africana, esquistosomiasis, loiasis, y muchas otras enfermedades diarreicas. Según él, próximamente podremos identificar la malaria y la tuberculosis.

Toma cinco minutos dar forma a un Foldscope de una lámina codificada por colores. No requieren energía exterior, pesan menos que dos monedas de cinco centavos y son resistentes al agua.  También son extremadamente robustos, capaces de sobrevivir si son pisados o arrojados desde un edificio de tres pisos.

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Si, por cualquier razón, una parte falla, se puede reemplazar fácilmente y por poco dinero. Todos los componentes, incluyendo los lentes, son modulares. Eso también quiere decir que cualquier Foldscope puede ser modificado según la enfermedad que quiere ser diagnosticada y las condiciones de luz. Al unir una brillante LED puedes incluso transformar el microscopio en un proyector para enseñar a los niños o los profesionales de la salud.

Aquellos acostumbrados a microscopios de laboratorio les puede costar un poco acostumbrarse a un Foldscope. Los usuarios insertan muestran preparadas en láminas de vidrio estándar y la enfocan deslizando lengüetas de papel a la derecha o izquierda con sus pulgares.

El laboratorio de Prakash recibió USD$100.000 de la fundación de Bill y Melinda Gates en sus comienzos. Además de una beca por cuatro años de USD$700.000 de la fundación de Gordon y Betty Moore para distribuir 10.000 Foldscopes a usuarios de pruebas, escogidos de acuerdo a las preguntas científicas que buscan investigar. Prakash está produciendo el primer lote de 50.000 microscopios con un fabricante de tarjetas de presentación, utilizando un proceso tradicional de tallado.

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Imágenes capturados con un Foldscope

Si quieres saber más, puedes ver la charla TED de Manu Prakash aquí.

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